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Géologie

Formation de lîle

L'île de la Réunion est une île d'origine volcanique très récente. Elle est formée de deux massifs volcaniques. Le premier, le massif ancien du Piton des Neiges (aujourd'hui éteint), est sorti de l'eau il y a 3 millions d'années après environ autant d'années de formation sous-marine. Le deuxième est le massif du Piton de la Fournaise (toujours actif) apparu il y a 350 000 ans.

La Réunion est le deuxième plus grand volcan de la planète, derrière le Mauna Loa hawaïen. Il culine à près de 7000m de hauteur depuis le plancher océanique à 4000m de profondeur pour un diamètre de 250 km et 3% du massif seulement est émergé.

Volcanisme à la Réunion

C'est un point chaud qui a fait naître les volcans qui constituent l'archipel des Mascareignes. A mesure que dérive la plaque lithosphérique, une série de volcans apparaît puis s'éteint. Ce volcanisme est bien différent du volcanisme de faille ou de subduction: il s'agit de volcans effusifs desquels s'écoule paisiblement la lave qui s'accumule en forme de vastes boucliers. On observe une alternance de lave compacte et de lave granuleuse riche en bulles de gaz, qui constitue un sol fragile cèdant rapidement à l'érosion.

L'éruption n'a en général pas lieu dans le cratère, mais des failles s'ouvrent un peu partout sur les pentes du volcan laissant s'écouler la lave. Le cratère est une caldera, le résultat de l'effondrement du sommet sous son propre poids après que la chambre magmatique sous-jacente ait été vidée par une éruption (ex: effondrement du cratère Dolomieu lors de l'éruption 2007).

Reliefs et géographie

Le massif ancien du Piton des Neiges constitue la partie nord de l'île. Il est éteint depuis 12000 ans. La partie haute du massif s'est effaissée sous son propre poids, formant autour du sommet trois grandes calderas: les trois grands cirques Salazie, Cilaos et Mafate. En réalité 4 cirques s'étaient formés incluant au sud est du Piton des Neiges le cirque des Marsouins (actuel sites des forêts de Bébour et Bélouve et Takamaka) qui fût comblé par des éruptions tardives du Piton des Neiges. Puis pendant des millions d'années les cirques ont été érodés par les pluies intenses qui ont façonné les reliefs impressionnants que l'on peut observer aujourd'hui. Ils sont entourés des remparts infranchissables de plus d'un km de haut flanqués de sentiers vertigineux et leur centre est creusé par des ravines profondes.

Malgré sa petite superficie, la Réunion peut se targuer d'offrir des trésors de haute montagne: Le Piton des Neiges, point culminant de l’Océan Indien à 3071m ainsi qu'une dizaine de sommets de plus de 2000m d'altitude. Parmi eux: Le Gros Morne 3019m, La Roche Ecrite 2276m, Le Maïdo 2205m, Le Grand Bénare 2898m, Le Cimendef 2228m, Les Trois Salazes 2132m, le Piton Rouge 2402m, etc.

Entre les deux volcans s'étend la région des hautes plaines large de quelques km seulement à 1500m d'altitude environ (la Plaine-des-Palmistes et la Plaine-des-Cafres), ainsi que les forêts hautes de Bélouve/Bébour (forêts primaires).

Au sud est de l'île, le massif du Piton de la Fournaise culmine à 2632m au centre de l'Enclos Fouqué (la plus récente caldera du volcan). Lors d'une éruption hors enclos, la mave s'écoule du côté sud-est du volcan, dans la zone du Grand Brûlé compris entre Ste-Rose et St-Philippe.

Ticaz -

Auteur: Conseil Régional de la Réunion

 

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