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Cirque de Cilaos

Photo: Christophe Eyquem

 

Le Cirque de Cilaos est le plus sec et le plus encaissé des trois cirques de la Réunion. Le nom de Cilaos vient du malgache Tsilaosa qui signifie "le lieu que l'on en quitte pas". Située à 1200m d'altitude au pied des principaux sommets de l'île (le Piton des Neiges 3070 m, le Gros Morne 3019 m et le Grand Bénare 2896 m), la commune de Cilaos compte environ 6000 habitants répartis dans les différents îlets du cirque: Cilaos, Ilet-à-Cordes, Bras-Sec, Palmiste Rouge, Peter Both.

Cilaos est célèbre pour sa production de lentilles vertes, son vin (le seul de la Réunion), ses broderies ainsi que ses thermes grâce à ses sources d'eau minérale gazeuse. C'est également le point de départ de nombreuses randonnées, notamment le principal accès au Piton des Neiges ainsi qu'un accès vers le cirque de Mafate par le col du Taïbit.

La route qui mène au cirque depuis St-Louis est très impressionnante: 400 virages tortueux sillonnent les falaises abruptes, dominant des ravins vertigineux avec tout en bas la rivière St-Etienne.

 

Histoire de Cilaos

L'histoire du cirque commence avec l'occupation par les esclaves marrons probablement avant le XVIIIè siècle. Vers les années 1820, le chasseur de cabris Paulin Techer découvre des sources thermales. Mais l'accès au cirque est si difficile que même après la disparition des marrons, le cirque n'est occupé que très progressivement. Les premiers colons sont des blancs pauvres sans terres qui fuient les bas monopolisés par la canne à sucre et les grands propriétaires. Ils cultivent des grains, de la vigne, des agrumes et font de l'élevage. Pour cela ils défrichent allègrement et les sols érodés s'appauvrissent très rapidement. Vers 1860, le bourg de Cilaos qui compte environ un millier d'habitants prend son essor grâce à la création d'établissement thermal. La ville devient la principale station thermale de l'île: les riches créoles des bas viennent dans leurs villas de changement d'air; des curistes viennent même de Madagascar ou de Maurice. A l'époque on se baigne dans des trous aménagés dans le lit du Bras-Rouge, où se trouvaient les sources chaudes et gazeuses, à l'abri des regards derrière des rideaux de bambou.

Pendant de nombreuses années l'accès au cirque de Cilaos pour les riches curistes se faisant en chaise à porteurs, également appelée manchis ou palanquin. Le voyage prenait une journée entière et se faisait dans des conditions difficiles, même pour les portés. Avant de démarrer, on effectuait le rituel de la pesée afin d'évaluer le nombre de porteurs nécessaires. 2 porteurs devaient se relayer pour un enfant et jusqu'à 12 pour un adulte! Le coût était déterminé en fonction du poids du client. On peut observer un exemplaire rénové de chaise à porteur à l'Office de Tourisme de Cilaos.

Ticaz - Chaise à porteurs - Cilaos Ticaz - Chaise à porteurs - Cilaos
Chaise à porteurs rénovée François Séry, le dernier porteur

Après de nombreuses hésitations quant à sa faisabilité, la route de Cilaos fut inaugurée en 1932. Sa construction pris 6 ans et se fit dans des conditions extrêmement difficiles, au moyen de barres à mine, de pics, de pioches et surtout à la sueur des ouvriers. On commença simultanément par les deux extrémités. Mais au moment de les joindre au niveau du lieu-dit appelé "Par dessus par dessous", ils ne se trouvaient pas en face. Il a donc fallu imaginer la solution de faire passer une voie au dessus de l'autre. Le pont bien que refait est toujours utilisé aujourd'hui. Trois grands tunnels ont été creusés, ils sont aujourd'hui tout juste assez large pour faire passer un bus.

 

Le vin de Cilaos

La vigne est introduite sur l'île depuis les débuts de la colonisation mais est surtout cultivée sur la côte sous le vent. Elle est plantée à Cilaos dans les années 1860 surtout pour ses fruits, il s'agit du cépage Isabelle, bien adaptée au climat sec et résistante aux maladies. En 1868 l'île voit une interdiction d'importer des cépages plus nobles en raison de l'épidémie de phylloxera qui ravage la métropole. En 1915, des essais de vinification sont effectués mais le vin produit est de qualité médiocre. Ce n'est pas un vin de table, c'est plutôt un vin d'apéritif d'aspect liquoreux. Il a la réputation de rendre fou: en réalité c'est un vin chaptalisé trop riche en méthanol. Un décret de loi en interdit d'ailleurs la production en 1975. Sa production traditionnelle est possible dans un cadre traditionnel et sa vente, bien qu'interdite, est tolérée sur le bord des routes.

Par la suite et afin de donner aux viticulteurs de Cilaos une alternative, des cépages nobles ont été introduits et sélectionnés: le Malbec, le Chenin et le Pinot noir tout d'abord, puis le Syrah, le Gamay, le Gros Manseng et le Verdelho. Depuis 1998 le chai permet des vinifications dans les meilleures conditions sous l'oeil attentif d'un oenologue. En 2004 les vins rouge, blanc et rosé de Cilaos ont obtenu la dénomination de Vin de Pays en faisant le seul vignoble européen dans l'hémisphère sud. Les vendanges ont lieu entre janvier et mars.

A voir / A faire:

La Maison de la Broderie

Le Musée du peuplement des hauts

Chai de Cilaos

Ticaz - Eglise Notre Dame des Neiges de CilaosNotre-Dame des Neiges

Construite en bois à partir de 1854, elle est successivement agrandie. Mais ce n'est qu'en 1937 après la construction de la route de Cilaos qu'elle est bâtie en dur, telle qu'elle est aujourd'hui. Elle est nommée Notre-Dame des Neiges car il arrive que le flanc du Piton des Neiges sur lequel elle se trouve se couvre de neige. Elle fut consacrée en 1950 à l'occasion de la célébration du centenaire de l'érection de la Réunion en diocèse.

Points de vue sur Cilaos:

La Roche Merveilleuse

La Fenêtre des Makes

Le Dimitile

 

Randonnées:

Le Piton des Neiges

Cilaos - Marla

Cascade de Bras-Rouge

Randonnées Cilaos

- La Roche Merveilleuse, belvédère sur la ville de Cilaos, 2h AR, facile.

- Ilêt-Fleur-Jaune: ilêt abandonné à 1h de marche

 

Comment aller à Cilaos:

En voiture : 45 mn depuis St-Louis

En bus depuis gare de St Louis: ligne 60.

Cirque de Cilaos

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